Stimuler la recherche et l’innovation sur les enjeux post-récoltes

L’Afrique du Sud exporte plus de 50% des fruits produits dans le pays. Cela représente près de 2,5 millions de tonnes de fruits chaque année. Mais la logistique que requiert la distribution de ces denrées périssables dans le monde entier est forcément à l’origine de nombreuses pertes (tant en qualité qu’en quantité) sur l’ensemble des filières. C’est de ce constat – fait de difficultés et d’opportunités – qu’a émergé le Post-Harvest Innovation Programme.

Le Post-Harvest Innovation Programme (PHI)* est issu d’un partenariat public-privé entre le Département des Sciences et Technologies et le Forum des Exportateurs de Fruits Frais d’Afrique du Sud. Ce ‘Forum’ regroupe près de 150 exportateurs de fruits qui nourrissent une partie de la planète. Mais malgré les difficultés rencontrées par ces acteurs à préserver la chaine du froid, conserver la qualité du produit, éviter les dégradations lors du transport ou encore optimiser les packagings…peu d’investissement en R&D ne sont réalisés sur ces enjeux post-récoltes. C’est ce dont se souvient Junnette Davids, coordinatrice du PHI rencontrée à Cape-Town : « lors de l’étude réalisée en 2006, nous nous sommes aperçus que, malgré les difficultés évoquées, très peu d’actions étaient réalisées pour répondre aux enjeux post-récoltes. Les investissements se focalisaient uniquement sur l’amélioration de la production, encore et encore ». Les réponses étaient donc encore à trouver.

Lancé en 2007 le PHI vise ainsi à soutenir les solutions et innovations qui répondent à des enjeux post-récoltes pré-identifiés par les exportateurs de fruits. Concrètement le PHI sélectionne et co-finance des projets de R&D sur plusieurs années et facilite l’appropriation des solutions par les industriels des filières fruits. A ce jour le PHI a accompagné 53 projets répondant à des enjeux post-récoltes à hauteur de 30 millions de Rands au total (environ 2,2M€). Plusieurs workhops sont aussi réalisés annuellement afin de partager les projets menés, les solutions identifiées et réfléchir concrètement à leur implémentation sur les filières. « C’est peut-être à ce niveau que nous rencontrons le plus de difficultés », reconnaît Junette Davids. « Nous sommes encore au début. Les industriels ont du mal à mettre en application les solutions identifiées : le transfert technologique est notre plus grand défi ».

Même si des difficultés subsistent, de nombreuses réponses aux enjeux post-récoltes ont pu voir le jour depuis la première phase du projet. Parmi celles-ci nous pouvons citer :

– le projet mené par le Professeur Linus Opara qui vise « à concevoir une nouvelle génération d’emballages qui seraient léger, solides, économiquement intéressants et recyclables » afin d’optimiser l’usage des dizaines de millions de cartons utilisés dans le secteur ;

le développement de chambres froides solaires par l’entrepreneur Clemens Brandt, pour à la fois réduire le cout du stockage (et ainsi le cout final d’un produit) mais aussi optimiser le chaîne du froid dans certaines zones ;

la création d’une Technologie d’Identification par Fréquence Radio qui permet de suivre en temps réel la qualité globale des fruits (humidité ; température ; qualité de l’air) durant l’étape de transport en bateau (entre 14 et 20 jours), considérée par le professeur Malcom Dodd, à l’origine du projet, « comme la partie cachée et défaillante de la chaîne du froid ».

Courant jusqu’en 2017, de nombreuses solutions devraient encore émerger des travaux de recherches réalisés via le PHI. Espérons seulement que ces solutions soient prochainement expérimentées par les exportateurs sud-africains de la filière fruits. Comme le rappelle Junnette Davids, « au delà de la questions éthique de perte de nourriture, répondre aux enjeux post-récoltes est primordial pour rester compétitifs et préserver les filières localement ».

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